What’s in a name?

Van de week vergaderden we op kantoor over een nieuwe naam. Ons kantoor is uitgebreid met twee advocaten, een derde komt er binnenkort bij, dus een nieuwe naam zou welkom zijn. Al klinkt dat eenvoudiger dan het is. Ik moest onwillekeurig denken aan de tijd dat ik zwanger was en maanden heb gewikt en gewogen over de ‘perfecte’ naam. Je wilt origineel zijn en tegelijk je kind niet opzadelen met een naam die doet vermoeden dat zijn vader een rapper is en z’n moeder een model: Storm, Milan, ZuidWest, u begrijpt het wel. 

Piet BV

Anderzijds wil je ook niet dat je naam een brevet van creatief onvermogen uitstraalt. Mijn collega had laatst een zaak van een schilder die zijn bedrijf naar zichzelf had genoemd: Piet BV. Toen hij wat meer omzet draaide en zijn boekhouder hem vertelde dat er een holding moest komen, noemde hij de holding, u raadt het al: Piet Holding. Toen Piet een akkefietje kreeg met een ontevreden huiseigenaar en hij een advocaat van ABC Legal inschakelde, kreeg mijn collega dus een dagvaarding op zijn bureau waarin Piet Holding, handelend onder Piet BV en rechtsgeldig vertegenwoordigd door Piet, gedaagd werd. 

Verhuis Service

Maar er zijn meer valkuilen als je op zoek gaat naar een nieuwe naam voor je bedrijf. Zo moet je uitkijken dat je niet een naam kiest die al bestaat, om oneerlijke concurrentie te voorkomen. Ook namen die erg op elkaar lijken kunnen voor verwarring zorgen bij het publiek. Zo ontdekte Studenten Verhuis Service, sinds 2014 actief op de verhuismarkt, dat er een nieuw verhuisbedrijf was dat een naam had gekozen die verdacht veel leek op die van hen: Studenten Verhuizers Amsterdam. Okay, de naam was niet exact hetzelfde maar aangezien ze dezelfde opvallende oranje letters gebruikten, was verwarring bij het publiek toch te vrezen. 

Art. 5 HnW

Als je je kind in een originele bui Storm hebt genoemd en je ontdekt vier jaar later dat de halve kleuterklas vol zit met naamgenoten, is daar niets meer aan te doen (jammer voor de juf). Maar voor handelsnamen hebben we een wet die dit soort misstanden regelt (en kan rechtzetten). De Handelsnaamwet is al ruim honderd jaar oud en wordt nog regelmatig gebruikt. Artikel 5 vormt de kern: daarin wordt bepaald dat het verboden is een handelsnaam te voeren die in strijd is met een oudere gelijkluidende handelsnaam. Ook een naam die in geringe mate afwijkt, mag niet worden gevoerd als dat voor verwarring zorgt bij het publiek. Studenten Verhuis Service zag dus een deel van haar potentiële klanten weglopen naar de concurrent en stapte daarom naar de rechter, met een beroep op (onder andere) art. 5 Hnw. De rechter stelde SVS in het gelijk en oordeelde dat Studenten Verhuizers Amsterdam zijn naam moest wijzigen

Doelgroep

Toch gaat het niet altijd zo. In een recente uitspraak, waarin de namen van twee autoverkoopbedrijven identiek waren, vonniste de rechter dat er geen sprake was van verwarringsgevaar bij het publiek, omdat beide ondernemingen een zeer specifieke doelgroep hadden.

Verwarring is waar het om draait voor de Handelsnaamwet: als er geen verwarring is, is er ook geen probleem. Maar bij alles geldt dat voorkomen beter is dan genezen, want een nieuw rondje briefpapier, domeinnaam en bestickering is behalve tijdrovend ook gewoon gedoe en duur (en dan hebben we het nog niet eens over de gang naar de rechter).

Een nieuwe naam is dus geen ABC’tje. Wij denken er nog even na, en mocht jij ondertussen nog originele of creatieve ideeën hebben, dan houden we ons van harte aanbevolen! 

Femmetje de Wind is columnist en advocaat bij ABC Legal. Voor vragen over handelsnaamrecht, merkenrecht, intellectueel eigendom of auteursrecht, kunt u contact opnemen met de specialisten van ABC Legal. Zij staan u waar nodig, met raad en daad terzijde.